这款自动驾驶汽车的推出有一个使命:拯救福特的未来

据彭博社报道,福特汽车公司已经向CEO布莱恩的Argo AI投资了10亿美元的资金,希望将这家开创性的美国汽车制造商带入机器人时代。所有那些看不到明天的公司都不可避免地承受着精神压力,福特或许也在承受着类似压力,而布莱恩能够提供帮助。

布莱恩走进由福特向Argo AI资助的办公室,这些办公室分布在匹兹堡一个新区的一栋新建筑的两层大楼里。他称:“这些大理石不像是我的风格。我不希望每个人都认为我们资金充足,以至于我们可以把钱放在荒谬的事情上。所以我们还弄了一个抛光的混凝土地板,而不是像律师事务所那样漂亮的瓷砖。我们不是律师事务所。”

对自动驾驶汽车创业公司Argo AI的投资是福特在无人驾驶“德比竞赛”中试图赶上Alphabet Inc.的Waymo和通用汽车公司的方式。去年,福特公司获得了Argo的多数股权,并预计到2021年将部署自动驾驶车辆到赚钱的业务中。近期福特受到利润暴跌的困扰,投资者因今年股价下跌24%而纷纷逃离,福特的信用评级现在也仅比垃圾评级高出一级,福特上述这一举措弥补了下一代技术的损失。华尔街公开质疑仅上任16个月的福特CEO哈克特的领导力,并预计福特股息将被削减。

在哈克特于7月份宣布进行110亿美元的重组后,摩根士丹利的一位分析师向这位CEO询问他是否会参与其中。他回答道:“是的。”

由于拥有Google和Uber自动驾驶汽车部门的从业背景,布莱恩和他的创始合伙人皮特肯定拥有“扮演救世主的血统”。随着自动驾驶汽车行业经历了早期的高速发展,现在该行业可能会出现一个新机遇,但是在人们将方向盘交给机器人之前仍然存在严重的技术和制造挑战。

布莱恩所在的这家拥有22个月历史的公司的快速成立和融资基于他在设计谷歌最早的自驾车原型时的顿悟:硅谷无法实现自动驾驶汽车的梦想。尽管老牌汽车制造商在科技界遭人贬低,但它意识到需要“传统汽车制造商”的帮助。布莱恩现在决心支持一家美国汽车制造商成为自动驾驶汽车领域一个强大的参与者。

布莱恩是拥有斯坦福大学和卡内基梅隆大学博士学位的蓝领工程师。这位38岁工人阶级出身的底特律人有着清新的面孔和红色的头发,结合他身上的科技范,让他看起来更年轻。

为了成为自动驾驶汽车的大人物之一,布莱恩走上了一条非常规的道路。他的父亲在一家钢铁厂工作。他表示:“我在一个非常非常勤奋的群体中长大,并且喜欢经历一天辛苦工作之后的成就感。我从小生活在汽车城里面。”

最终,他经历了众多自动驾驶技术大佬都经历过的路程。他参加了2007年由五角大楼资助的一场比赛,该比赛证明了自动驾驶技术的可行性。从那开始,也像他的许多同龄人一样,他最终进入了谷歌的自动驾驶部门发展。

自从与福特签署合作协议以来,布莱恩和皮特悄悄组建了一支由330人组成的团队,并在美国三个城市部署了自动驾驶福特联合车队。它在短时间内取得了令人瞩目的成就。但是,他的主要竞争对手Waymo和GM已经做得很好,走的更远。自Waym于2009年开始在谷歌内部运营以来,它已经在美国25个城市进行了超过900万英里的道路测试。尽管Argo没有透露具体细节,但该公司的测试里程远远少于这个数。

研究机构Gartner的汽车分析师拉姆齐认为:“尽管福特拥有出色的技术人员,即使他们取得了很大的进步,但他们的道路测试也远远少于竞争对手。Waymo至少比福特领先了两年。”

Waymo计划在今年晚些时候在凤凰城推出首个自动驾驶出租车业务。通用汽车承诺明年提供类似的服务,可能会在旧金山启动。相比之下福特推出自动驾驶服务还要三年的时间。

这种差距也可以在财务上看到。通用汽车的自动驾驶部门Cruise在6月从日本的软银集团获得了22.5亿美元的投资,从而提升了该汽车制造商的股价和信誉。与此同时,Waymo背靠资金雄厚的母公司Alphabet Inc。布莱恩表示,他正在寻找福特以外的其他汽车制造商客户的投资。

在资金实力无法与谷歌抗衡的情况下,福特在夏天决定通过创建一个独立的自动驾驶汽车部门来打开外部支持者的大门并保障重大投资的合法性。在接下来的五年中,福特表示将投资40亿美元用于开发自动驾驶汽车和新的出行业务,并利用大数据为汽车提供新服务。

但Argo仍然是福特在自动驾驶投资领域的皇冠上的宝石,这就是为什么哈克特本月会前往匹兹堡参观Argo的新总部并乘坐Argo的自动驾驶汽车。哈克特本月还在密歇根州迪尔伯恩带领董事会成员试乘Argo的汽车。在一次采访中,哈克特热情地谈论Argo车辆在狭窄的城市街道上停放汽车的方式,以及这家初创公司开放明亮的办公室将如何吸引稀缺的技术人才。

曾担任办公家具制造商Steelcase公司CEO的哈克特指出:“与我现在工作的地方相比,布莱恩设计了一座我想在这里工作的建筑,他运用了我梦想中的领导方式。”

根据英特尔公司和Strategy Analytics去年发布的一份报告,自动驾驶汽车预计将颠覆交通运输行业,并在本世纪中叶成为价值7万亿美元的行业。无论是通过开发自己的技术还是与硅谷结成联盟,能够在这个领域出人头地的汽车制造商将有望将行业微薄的利润率提高一倍以上,并拥有一个更加美好的未来。但那些失败者可能根本没有未来。

哈克特表示,与一个多世纪以前内燃机的发明一样,布莱恩的工作对福特来说“同样重要”。 他认为:“这对汽车的未来存亡至关重要,这就是为什么我经常保持与布莱恩交谈的原因。”

在Argo办公室内,数十名工程师站在办公桌周围绘制未来的汽车。在大型计算机屏幕上,他们描绘了无人驾驶汽车可能面临的无数情景,并编写预测其他驾车者将如何反应的软件。

Argo和福特联合设计的无人汽车在充满自行车骑士、跑步者和行人的街区不断行驶,它们会在时髦的咖啡店和餐馆附近的每个区域突然出现。 Argo的无人驾驶汽车也在底特律和迈阿密的道路上运行,福特也在那里测试用自动驾驶汽车配送Domino的披萨和Postmates的日用品。

布莱恩表示,到年底,Argo将拥有超过100辆测试用车辆。不过到那时,Waymo将继续开展更广泛的业务,因为它将继续购买6.2万辆克莱斯勒Pacifica小型货车和2.4万辆Jaguar I-Pace电动SUV,这些SUV将转入到自动驾驶车队。已经有400个志愿者家庭在菲尼克斯郊区使用Waymo的试验乘车业务。

除了抱怨过于奢侈的办公楼带来的成本时,布莱恩几乎没有表现出任何压力。但如果你问他,为什么Argo和福特在开放道路上所做的工作似乎落后于Waymo和GM时,他就会被激怒。

他表示:“我们今天就可以选择让公众乘坐我们的自动驾驶汽车。”他认为,竞争对手受到密切关注的一系列部署是短视行为。

布莱恩认为,福特的计划更为宏大,将涉及多达10万辆自动驾驶汽车,在美国多个城市运行。它们没有方向盘、加速器或刹车踏板,可以全天候运载乘客和包裹。为了证明福特比人们想象的更进一步,通常在媒体面前表现害羞的布莱恩已经开始从神秘中走出并分享自己的故事。

他认为:“我们可能还没有足够的表现自己。”

他甚至可能开始与另一家汽车制造商分享Argo的自动驾驶技术,由于Argo仍然是独立的,所以这是可能发生的。并且,它很快就会发生。布莱恩称:“我们正在讨论。我们肯定对使某事发生感兴趣。”

这些“事情”还可能包括上市。布莱恩表示:“我们实际上在考虑IPO并确保我们能为此做好准备。”他补充称,IPO不需要赢得第二个汽车制造商客户的支持。

所有这一切都始于两年前匹兹堡一家意大利餐厅黑暗角落的一张桌子,当时布莱恩与皮特分享了一个秘密,皮特是布莱恩的导师,他在卡内基梅隆大学为布莱恩提供了与机器人技术有关的第一份工作。布莱恩告诉他,自己在硅谷从来没有过家的感觉,现在他已经准备好独自一人出去打拼事业了。随即皮特告诉布莱恩他也有同样的想法。

布莱恩回忆称:“我们两个人在吃饭时不谋而合地想到了一块。这是我没有预料到的,完全是缘分。”

紧随其后的是他们两个人与风险资本家和潜在汽车客户的快速会谈,之后福特同意将其自动驾驶汽车未来的关键交给面前的这两个人,尽管他们没有员工、没有资产,甚至公司的名称都是模仿希腊神话中造出的第一艘船的名字。

布莱恩表示:“我们一直在寻找一家汽车公司,因为他们了解自动驾驶汽车的难度,不会抱有一年内实现没有人类驾驶员的情况下停放汽车此类不切实际的期望。当你白手起家时,一上来就设定这么大的期望本来就很疯狂。”

然后是细致的职责划分,布莱恩成为了49岁的皮特的老板,作为软件专家的皮特担任负责技术活动的总裁。 Salesky在谷歌自动驾驶项目的工作经历使他成为了更全面的商人,因此皮特敦促他担任公司最高职位。皮特称:“我向他表明了这一点。如果要取得成功,你需要成为首席执行官。”

福特还被布莱恩的能力所吸引,这种能力超越了科学项目,并且在机器人专家中非常罕见。 新成立的福特自动驾驶汽车有限责任公司的首席执行官马拉科比指出:“他获得了超越软件和技术的东西,他得到了做生意以及赚钱所需要的东西。”

这是布莱恩通往自动驾驶汽车的启蒙之路,虽然在谷歌工作没有让他获得博士学位和研究奖学金,但这可能是他最有特色的资产。他只是一名拥有匹兹堡大学工程学位的工作人员,他的家庭在他高中时搬家了。自动驾驶汽车先驱卡内基梅隆大学惠特克教授评价布莱恩时表示:“他很能吃苦,并且非常非常谦逊。”

当记者向布莱恩询问他的学术实力时,他给出了一个合格的答案。他笑着表示:“我是一个好学生,是的,只要做的事情是我感兴趣的。真的,从高中开始,我只是想尽快结束学术生涯,进入工作世界。”

在曾经由美国国防部资助的自动驾驶汽车基础竞赛Darpa Urban Challenge中,布莱恩与厄姆森建立了改变两人生活轨迹的友谊。两人后来乘坐8小时车程前往伊利诺伊州皮奥里亚,在那里他们为特彼勒公司制造了大型自动驾驶卡车。

厄姆森回忆称:“就他的价值观来说,他非常像是(美国)中西部人。我们能够很好地相处,因为我们都对老板无法容忍。”厄姆森后来成为了谷歌自动驾驶汽车研究的早期领导者。

事实证明,他们对克拉富西克的容忍度有限,克拉富西克是谷歌在2015年聘请的汽车专家,担任自动驾驶部门(Waymo前身)的首席执行官。厄姆森于2016年初首先离开,并成立了一家名为Aurora的自动驾驶汽车创业公司。然后,他花了一些时间在电话上劝他的伙伴布莱恩过来一起干。

厄姆森指出:“我希望布莱恩能够找到一个让他快乐的地方,而且我知道他有志于创造一些东西。”

当时,布莱恩所设计的是一款经过改进的福特Fusion,它可以在午餐时间的人群中顺利穿越匹兹堡的街道,敏捷地识别送货卡车、骑自行车者和慢跑者。

这款自动驾驶汽车设法安全处理Argo工程师假设的潜在风险情景之一。在外卖餐厅附近右转时,一位盯着手机的年轻女子直接走进了Argo汽车的行驶路径。这款汽车悄悄地快速刹车,而这位女子甚至没有发现有异常。

布莱恩喜欢听取参加试驾的访客的意见,在了解了他的创作如何处理凌乱的现实世界之后,他发出了欢乐的笑声。布莱恩谈到办公室附近繁华的街区时表示:“我知道,这里就像是自动驾驶汽车的大决战!”

尽管自动驾驶汽车才刚刚兴起,但布莱恩喜欢他拥有的机会。他认为:“当你可以完全改变交通的景观时,你会获得生活中罕见的成就感。我们将会实现这一目标。”

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